Energía primaria: ¿qué es y cuáles son las principales fuentes de energía?

Las fuentes de energía primaria se encuentran de manera natural en el planeta y sirven como materia prima para crear energías secundarias como la electricidad, el calor o los combustibles. Pueden ser energías renovables, esto es, se encuentran presentes en el Planeta de manera ilimitada, o no renovables, pueden acabarse por ser limitadas.

La crisis energética actual pone de manifiesto la necesidad de profundizar en qué son las energías primarias y cuáles son las principales fuentes de energía, sobre todo en lo que respecta a las renovables, una de las claves de la transición energética hacia un modelo de generación más sostenible.

¿Qué es la energía primaria?

La energía primaria es una fuente de energía presente en la naturaleza que se utiliza en su forma original y no sufre ningún tipo de alteración como el ejemplo de la energía solar, la eólica, el gas natural y el uranio, entre otras.

Como ya hemos anticipado, este tipo de energía en estado original puede ser tanto renovable como no renovable, y puede ser utilizada para crear otros tipos de energía que se denominan energías secundarias.

Si tomamos el ejemplo de la energía solar, que es una energía primaria, esta puede utilizarse para crear, según el tipo de instalación, dos energías secundarias: electricidad y calor.

Así las cosas, las energías primarias pueden utilizarse directamente para realizar algún tipo de actividad o proceso, o bien pueden ser almacenadas, transportadas o utilizadas como materia prima para producir otros tipos de energías, que no se encuentran originalmente en la naturaleza.

En otras palabras, cuando la energía se transforma por algún tipo de mecanismo o proceso, se convierte en secundaria.

Además de las fuentes de energía primaria que son las que se utilizan sin alteración, y las secundarias, que resultan ser producto de la primera como acabamos de definir, existe otro tipo de energía: la energía útil o energía final.

Esta en concreto se refiere a la energía que se pone a disposición del usuario para su utilización directa.

Sería el caso de la obtención de electricidad al activar un interruptor, o el encendido de un sistema de climatización para potenciar el confort en la vivienda.

Fuentes de energía primaria

Tipos de fuentes de energía primaria

Las fuentes de energías primarias, de acuerdo con su naturaleza, pueden ser renovables o no renovables.

Energías renovables primarias

Las energías renovables primarias son las que se obtienen de fuentes naturales inagotables como el sol, el viento, el mar o el calor de la Tierra.

Este tipo de energías primarias dan como resultado energías secundarias como la energía eléctrica renovable, el calor o la energía cinética.

Te ponemos algunos de los ejemplos de las fuentes de energías primarias más habituales:

  • Fotovoltaica. Convierte la radiación solar en electricidad.
  • Solar térmica. Se sirve de la energía solar para calentar un líquido y transmitir calor.
  • Geotermia. Utiliza la temperatura del interior de la Tierra para la climatización de los espacios o para la industria, dependiendo de las características de las fuentes termales o géiseres.
  • Hidráulica. Aprovecha el movimiento del agua para generar energía eléctrica.
  • Eólica. Transforma la energía del viento y las corrientes de aire en electricidad.
  • Mareomotriz. Emplea las subidas y bajadas de las mareas por el efecto gravitacional para generar energía eléctrica.
  • Undimotriz. Utiliza la fuerza de las olas y la convierte en electricidad.
  • Biomasa. Aprovecha la fracción orgánica de residuos resultantes de la actividad humana para crear biocombustibles, energía térmica y eléctrica.

Estas energías que acabamos de enumerar son consideradas también energías limpias, esto es, que no generan, o si lo hacen es en cantidad ínfimas, elementos contaminantes tanto en su obtención como en su explotación y transporte si las comparamos con otras energías.

Por este motivo, se muestran como elementos clave en la transformación energética necesaria para cumplir con los objetivos establecidos para Europa.

En este sentido, el Pacto Verde Europeo ha establecido entre sus objetivos que Europa se convierta en el primer continente neutro en cuanto a emisiones contaminantes en 2050.

Para corroborar su relevancia en el proceso de cambio de paradigma energético, según se detalla en el Informe del sistema eléctrico de 2022, en ese año, el parque generador de Red Eléctrica Española (REE) ha incorporado 5.900 MW de potencia basada en energías renovables. Destaca, asimismo, la aportación de 4.500 MW de energía solar fotovoltaica.

Llegados a este punto puede que te estés preguntando qué tipo de energía es el hidrógeno verde y, sobre todo, por qué no aparece en esta lista de energías primarias renovables.

La explicación es sencilla, esto ocurre porque se trata de un vector y no de una energía primaria. Esto significa que se trata de un producto que necesita de una aportación de energía para ser obtenido que le permite almacenar energía para poder ser liberada cuando se necesita.

Energías no renovables primarias

Las energías no renovables primarias son aquellas fuentes de energía que se encuentran en la naturaleza en reservas limitadas como es el caso del petróleo y sus derivados, el gas natural, el uranio o el plutonio.

La transformación de estas energías primarias permite obtener:

  • Combustibles fósiles. Se sirven del petróleo y sus derivados, así como del carbón. Cabe mencionar de manera especial al gas natural que a pesar de pertenecer a este grupo de energías primarias, resulta ser una fuente de energía determinante en la transición energética.
  • Energía nuclear. Propicia reacciones nucleares en los átomos de minerales como el uranio o el plutonio para obtener energía eléctrica, térmica y también mecánica.

Relación entre fuentes de energías primarias y secundarias

En la siguiente tabla te exponemos a modo de resumen algunas de las fuentes de energías primarias más utilizadas, así como las energías secundarias que se consiguen gracias a ellas.

Esto te va a permitir afianzar los conceptos expuestos a lo largo de este artículo.

Energías renovables

Energías primarias

Energías secundarias

Solar

Electricidad y calor

Eólica

Electricidad

Hidráulica

Electricidad

Maremotriz

Electricidad, energía mecánica

Geotermia

Calor, refrigeración

Biomasa

Electricidad, calor, industria, biocombustibles

Energías no renovables

Energías primarias

Energías secundarias

Carbón

Electricidad, calor, industria

Petróleo y derivados

Electricidad, calor, industria, combustibles

Gas Natural

Calor, industria

Uranio y plutonio

Electricidad

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